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インターネット以前のコミュニケーション - フランス・「ミニテル」

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伊達くう
day
2003-09-01
 

 遅ればせながらも、インターネットの普及が波に乗ってきたヨーロッパ。イギリス、ドイツに並んでヨーロッパのリーダー的存在であるフランスだが、インターネットの利用に関しては、他の欧州諸国と比較してスタートがかなり出遅れていた。その原因のひとつに、インターネットの前身といわれる「ミニテル」というネットワーク情報検索システム端末機の存在があったといわれている。

  もと国営テレコムのフランステレコムが開発した、ビデオテックスの回線を利用したテルネットというネットワークのターミナルであるミニテル。フランス政府も大々的に支援し、何百万もの家庭に無料でこのミニテル・ターミナルが配布され、電話番号や地域コミュニティの情報検索サービスなどが提供された。すでに国産の回線ネットワークを持っていたフランス人は、彼らの非常に強い愛国心と保守的な面から、インターネットという外国からやってきた新しいテクノロジーにはすぐには目を向けなかったのだ。

 それでも世の流れには勝てず、このミニテルは1990年代後半からは次第にインターネットに押され、今では本当にそのインターネット普及の妨げになったのかと疑問に思ってしまうほど、かなり影を潜めている。国内でしか接続できない、インターネットに比べてだいぶ貧弱なテクノロジー。オフィスや家庭の部屋の隅で、ほこりをかぶったミニテルの姿を目にすることもしばしば。それでも不思議なことに、ミニテル利用者は未だに国民の3分の一を占め、フランステレコムもすぐにはサービスを停止する予定はない様子。

 マイペースにその存在をフランス社会に確保している、不死身の端末。そもそもミニテルとはどんなコンセプトから生まれ、どのように利用されてきたのか?そこで今回は、ミニテルの歴史とインターネット以前に誕生したこのシンプルな端末機が、どのようにフランス社会に貢献してきたかを紹介してみよう。

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 1978年、フランス社会の情報化を目指して他国に先駆け、コンピュータとテレコミュニケーションとの合体プロジェクトが構想された。プロセッサもメモリも持たず、回線に接続している時のみ使用が可能な、白黒画面と引き出し式の単純なキーボートから成るミニテル・ターミナルが誕生したのだ。画像がなくテキストだけの、必要な情報テキストのみを映し出すプラグマティズムを絵に描いたような端末である。

 様々な実験テストを経て、1982年、ミニテルは本格的なネットワークサービスとして市場に登場。まずは地域電話番号検索サービスといった小規模ネットワークが築かれた。やがて1985年になると、全国版電話番号検索サービスが国内のどの地域からも利用できるようになり、紙製の分厚い電話帳が無くなるかとも言われた。

 それから1990年代に入ると、回線と端末、主要なサービスを提供するフランステレコム以外にも、インターネットのサイトのように、ミニテルサイトのサービスプロバイダーが登場し、電車の切符の予約・購入やアダルト系のミニテル番号が増えた。さらにはインターネット上でミニテルサイトの利用が可能になり、ネットユーザーとのe-mailのやり取りなどとサービス範囲が拡大していった。

 最近ではフランステレコムが新たに、ミニテル発ケータイへのショートメッセージサービスを開始し、なかなかの好評を博している。今では、インターネットとの併用、あるいは完璧ではないインターネット接続が不慮に切断された時の代用品として、その存在はフランス社会に受け入れられ続けているのだ。

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 またそれ以外に、各地方でコミュニティごとのサービスが豊富に提供されているのもミニテルの特徴。サービス開始当初より、ミニテルによる地域サービスは、地方自治体や住民ボランティアの手によって行われている。地方のイベントや施設のサービス、市町村の人口統計についてなど、地域コミュニティレベルでの情報はミニテルで入手するのが一般的となっている。

 インターネットへ移行してミニテルから姿を消したプロバイダサービスも多いが、地域コミュニティに関するサービスはインターネット以前と変わらず更新され、住民からも盛んに利用されている。近所の医師の診察予約や、公営プールの開館時間といった情報を得るのはミニテルで、というのが日常反射的なフランス人の行動でもある。

 次回、地域コミュニティとミニテルの深い関係と、ミニテルのこれからの役割についてレポートしよう。

2003/9/ パリ  


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~ 地域コミュニティにおけるコミュニケーション手段 ~

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